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Bénares ou Varanasi, se situe dans la région de l’UttarPradesh, au Nord de l’Inde dans la vallée du Gange. Varanasi est sur la rive gauche face au soleil levant. Son autre nom, Kashi, plus ancien, viendrait du Sanskrit.

Varanasi – Bénares

Par la présence du dieu Shiva, partout dans ce haut lieu de pèlerinage pour les hindous, fait de Bénares une ville sainte. Même l’eau du Gange est symboliquement chargé de l’esprit saint. Chaque indien de religion hindoue a le vœu le plus cher et se doit de venir une fois dans sa vie, dans cette ville pour faire ce pèlerinage.

Le summum pour un hindou est de mourir à Varanasi pour arrêter les cycles de réincarnations terrestres en libérant son âme après la mort et atteindre le nirvâna.

Après le décès, le corps est purifié, préparé et en présence de la famille, accompagné par un prêtre qui officie des rituels. Puis le corps est incinéré. Les cendres sont mises dans une urne en terre cuite et seront accompagnées et jetées dans le Gange.

Les crémations s’effectuent au bord du Gange dans un espace approprié à ciel ouvert, à la vue de tous. Il est conseillé de ne pas prendre de photo par respect. Il y a environ 200 crémations par jour et nuit. Ce sont des personnes de Bénares ou des alentours mais aussi venues de toute l’Inde.

Certaines vieilles personnes en fin de vie, viennent à Bénares pour y mourir et accomplir leurs croyances religieuses. Il existe plusieurs hospices pour les accueillir.

Dans l’hindouisme, il y a des exceptions. Les sadus, les nouveau-nés, les femmes enceintes, les victimes de morsure de serpent, les morts de variole et les vaches ne sont pas incinérés. Leur corps est remis au Gange dans leur intégrité.

Pour s’imprégner de l’ambiance spirituelle de Bénares, le mieux est de venir tôt le matin, avant le lever du soleil sur les Ghats (escaliers aux hautes et larges marches qui permettent aux pèlerins d’accéder aux berges du fleuve), au bord du Gange. Le paysage et l’horizon sont grisés et bleutés par la brume matinale aux premières lueurs du jour. Y venir avant la grande agitation urbaine quand la vie se réveille peu à peu à Varanasi et y réserver une barque avec un rameur pour une lente et longue navigation le long des Ghats pour assister aux rituels quotidiens des nombreux pèlerins et des habitants de Varanasi.

Après cette navigation, prendre le temps de marcher le long des Ghats est une promenade délicieuse pour découvrir le quotidien de la vie, ici.

On dénombre une centaine de Ghats. Toutes ne se visitent pas, aussi par manque de temps.

Le soir à partir de la fin de l’après midi est un autre moment de la journée chargée en spiritualité. Sur les Ghats de Dasasvamedha, les cérémonies du soir sont les cérémonies du Aarti où plusieurs prêtres vêtus de blanc, jaune et dorée, officient le rituel de la lumière dédié au Gange (mère Gange=Ganga Ma). Elles sont accompagnées de prières qui se répètent comme des Mantras face aux quatre points cardinaux. Les rituels de l’eau, de l’air, du feu, de la terre…avec le tintement permanent des cloches.

À Bénares, il y a de nombreux temples le long des Ghats et  à l’intérieur de la vieille ville.

Le temple de Vishvanath dédié au dieu Shiva ou temple d’or car ses dômes sont de couleurs dorées est le plus célèbre de Varanasi. Il se situe dans le chowk principal (marché) de la vieille ville. Il n’est pas accessible et les appareils photos ainsi que les caméras sont interdits.Il est possible de l’observer à partir du toit d’une échoppe d’artisanat  à proximité et de découvrir ses dômes recouverts de feuilles d’or.L’intérieur ne se visite pas mais l’extérieur vaut le détour.

Le temple de Durga est situé au pied de l’Assi Ghat. Après avoir été longtemps fermé aux étrangers, ce temple est devenu accessible à condition d’avoir une tenue correcte. (Manches longues et pantalons).Le prêtre (pujari) vous invite à aller jusqu’au sanctuaire de la déesse Durga, incarnation de la déesse Parvati. Elle est représentée en rouge vermillon. On y dépose des offrandes achetées à des marchands à l’extérieur. Ce temple fût construit au XVIIIeme siècle sous le règne de la reine Bhavani de Natore (Bengale). Au nord, un bassin est destiné aux ablutions.

Plus récent, le temple de Tulasi Manas a été bâti en 1963.

Sur l’Assi Ghat, le temple de Lakshmi Narayana est construit sur une plate-forme ou terrasse. Le shikhara (tour) est la partie  principale. Aux quatre coins, se trouvent quatre autres shikhara, plus petites avec une statue représentant Lakshmi Narayana (Vichnou) et sa shakti (la puissance). Les autres petits sanctuaires sont dédiés au dieu Rama, son épouse la déesse Sita, de Lakshmana accompagnée de son frère Ganesha. Puis se suivent le couple Krichna et Radha, puis la déesse Durga pour finir par Shiva sous la forme de Shiva Lingam

À TulsiGhat, un escalier étroit et raide mène au petit sanctuaire d’Hanuman, qui date du XVIIeme siècle.

Beaucoup d’autres petits  sanctuaires dédiés aux dieux hindous se trouvent dans le labyrinthe de ruelles de la vieille Varanasi.

Le Bharut Kala Bhavan est situé au BanarasHinduUniversity au sud de la ville. Ce campus a été fondé le 01 janvier 1920 par Rai Krishnadasa et Madan Mohan Malaviya. Il abrite un musée d’Art et d’Archéologie au milieu d’un parc immense qui se visite. C’est un endroit charmant, serein, loin de l’agitation citadine. Profitez de ce havre de paix. Une collection intéressante y est à découvrir d’objets d’art, de tissus (textiles et costumes) et de rares collections du Gujarat ainsi que de magnifiques sculptures et peintures, d’anciennes archives, des miniatures, de l’art décoratif et de l’art contemporain.L’université vaut également le détour.

Flâner et se perdre dans la vieille ville de Bénares formée d’un labyrinthe de nombreuses ruelles bordées de diverses échoppes est un régal pour les yeux.

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